이석증에 대하여

이석증에 대하여

 

양성자세현훈(良性姿勢眩暈, benign paroxysmal positional vertigo) 또는 통칭 이석증(耳石症)은 양쪽 내이의 전정기관에서 귓벽에 붙어 평형감각을 유지하는 작은 탄산 칼슘 결정인 ‘이석(耳石, otolith)’이 충격이나 감염 기타 원인에 의해 떨어져 나와 감각에 문제를 일으키는 질병이다.

 

이석증의 원인

 

이석증이 발생하는 정확한 원리나 예방법은 밝혀지지 않았으며, 제자리에 있어야 할 이석이 정상적인 위치를 이탈하여 세반고리관(달팽이관 옆에 고리 반쪽처럼 생긴 세 개의 관)중 어떤 곳으로 흘러들어가 있다가 환자가 몸을 움직이거나 고개를 돌릴 때 림프액을 휘저으면서 몸이 빙글빙글 도는 듯한 착각, 회전성 어지럼증을 유발하는 것이 알려져 있다.

머리를 움직이는 자세에 따라 이석이 계속 신경을 건드리기 때문에 가벼운 경우엔 좀 어질어질한 수준이지만, 심한 경우 몸을 가눌 수 없을 만큼의 어지러움을 느끼고 이후에는 멀미와 구토가 동반되며 식은땀과 기절할 것만 같은 느낌, 두근거림이 나타나기도 한다.

 

이석증의 증상

 

자려고 눕거나 일어날 때, 아침에 잠이 깨 기상할 때, 또는 숙이는 자세나 심지어는 가만히 있어도 온 세상이 핑핑 도는 느낌을 받을 수 있다. 정도가 심하면 파도에 완전히 뒤집어지는 배 위에 올라탄 느낌을 배속으로 경험할 수 있다. 특히 누워있을 때 이 증상이 시작되면 마치 끝없는 심연 속으로 빠져드는 듯한 기분이 들 정도로 상당히 불쾌한 느낌이 든다.

이석증의 어지러움이나 증상의 ‘정도’는 사람마다 다른데 떨어진 이석 가루의 양이 얼마나 많은가 머리의 움직임이 어떠했는가, 세 개의 반고리관 중 어디로 빠져 들어갔는가에 의해 결정된다. 단순 빈혈인가 착각하고 넘어갈 정도로 그 증세가 미미한 사람도 있고 뇌기능 장애를 의심할 정도로 충격적인 어지러움에 놀라는 사람도 있다. 그러나 이 질환이 아직 대중적으로 널리 알려져 있지 않고 겉으로 보기에 외상이 없으며, 생명에 지장이 없다는 이유로 의사가 대수롭지 않다는 듯한 태도를 보이거나 인터넷 정보가 정확지 않아서 주변 사람들이 환자의 고통을 공감해 주지 못할 수 있다. 결국 환자 혼자만이 견뎌내야 하는 두렵고도 외로운 시간을 보내야만 하는 것이다. 이석증에 대해서 충분히 알아두고 위험한 자세를 피한다면 다시 재발하더라도 일상생활을 유지할 수 있다. 어지럼증을 다루는 이비인후과나 신경과도 있으니, 그쪽을 이용하는 것도 좋다.

누워있을 때만 어지러우면 다행이겠지만 평상시에도 어지러움이 계속되는 경우가 있다. 이땐 일상적인 생활이 어려울 정도로 고통스러울 수 있다. 평형 감각이 무너지기 때문에 여기저기 몸이 휘청댈 수 있으며 이 때문에 다른 곳까지 다칠 수 있으니 주의해야 한다. 특히 운전은 절대 금물이다. 음주운전보다 위험한 상황이 생길 수 있다. 브레인포그로 이어질 수 있다.

 

이석증에 대한 대처법

 

이석증의 증상은 정도의 차이는 있지만 비교적 분명한 증상으로 나타나기 때문에 대부분의 경우에 기본적인 상담과 안진 확인으로도 충분히 이석증 판단을 할 수 있다. 그러나 다른 질병이나 약물에 의해서도 이석증 유사 증세가 나타날 수 있으며, 이것이 의심될 경우 추가 검사를 통해 이를 배제한다. 전정기능은 두위변환안진검사(Dix-Hallpike test) 등으로 확인할 수 있다.

이비인후과나 신경과에 가면 의사가 환자에게 일부러 어지러움을 유발해 동공이 흔들리는 방향을 보고 어느 쪽 귀의 전정기관에서 떨어졌는지 위치를 파악한다. 그리고 그에 맞추어 이석을 제 자리로 돌려 넣는 자세를 취하도록 하는 이석치환술을 받는다. 이 과정 중에도 어지러움이 생기기 때문에 환자로서는 매우 고통스럽다. 그러나 이러한 물리치료를 두어 번 반복한 후에는 신기하게도 머리를 움직여도 어지럽지 않다. 그러나 다음 날 어지럼증이 재발하는 경우도 있다. 이런 경우는 처음 문제를 일으켰던 이석이 다시 문제를 일으킨 것인데 떨어져 나온 이석을 공간이동시킬 수는 있어도 벽에 붙여 넣어 고정할 수는 없기 때문에 밤 사이 장시간 누운 자세로 다시 세반고리로 흘러 들어갔기 때문이다. 이 이석은 얌전히 가라앉아 있다가 아침에 일어나 몸을 움직일 때 다시 한번 림프액을 휘저으면 다시 전날과 같은 상황을 만들어낸다. 고로 병원에서 치료를 받은 며칠 동안은 되도록 높은 베개를 사용하거나 앉아서 잠을 청하는 등 불편하더라도 머리 각도를 세워 가능한 눕는 자세를 피하는 것이 좋다. 전정기관 구조상 사람이 누웠을 때 세반고리관의 입구가 위를 향하게 되면서 그 윗 공간에 존재하던 이석이 아래로 굴러 떨어져 들어가기 때문이다.

다행히도 이석은 그 크기가 미세하여 일정 시간이 지나면 림프액 속에서 녹아버린다. 새로운 이석이 빠지지 않는 한, 보통 몇 주 사이에 림프액 속으로 용해되어 사라지고 동시에 증상도 사라진다. 그러므로 환자는 가능한 머리 자세를 주의하여 멀미나 어지러움을 피하고 이석이 녹아 없어질 때까지 기다리도록 한다. 개인차가 있지만 머리를 깊이 숙이거나 뒤로 젖히기, 빨리 돌아보기, 각도를 틀어 올려다보는 등의 자세는 특히 주의토록 한다.

양성 자세 현훈은 반고리관 내부에서 결석이 이동하는 것이 주된 원인이므로 부유물을 원위치로 되돌리는 물리치료가 가장 많이 사용된다. 과거에는 이석증 치료방법이 딱히 없어서, ‘그냥 누워서 쉬는’ 수밖에 없었다. 하지만 다행히 1992년 미국의 이비인후과 의사인 에플리가 이석증 치료방법을 개발하면서, 획기적인 전환점을 맞이하게 된다. 근본적으로 현재 이비인후과에서 가장 널리 사용되고 있는 방법은 변형 에플리(Epley) 방법이며, 이 방법의 기본 원리는 머리의 위치를 변화시켜 반고리관의 관 내를 따라 석회 부유물을 반고리관의 공통각(common crus)으로 이동시켜 전정(vestibule)으로 유도하는 것이다. 일반적으로 이러한 방법의 효과는 70~90%로 보고되고 있으며, 만약 한 번으로 반응이 없으면 몇 차례 반복하여 시행한다. 일반적으로 치료 시 2회 반복을 하며, 1세트 치료 시 85%의 완치율을 보이고 있다.

왼쪽이나 오른쪽 귀의 이석이 빠진 방향에 따라 에플리 방향도 바뀌니 어느 귀의 이석이 빠졌는지 모른다면 집에서 자가치료하다 악화시키지 말고 병원에 가자. 드물게 혼자 데굴데굴 굴러서 이석이 제자리를 찾으며 증상이 사라지는 경우가 있다. 그렇다고 잘못 구르다간 이석이 다시 빠지면서 혼비백산 하는 수가 있으니, 주의해야 한다.

다만, 에플리 방법은 모든 이석증에서 효과가 있는건 아니다. 귓속에 돌이 빠지는 부위는 상반고리관, 후반고리관, 옆반고리관 등 다양한데, 에플리 방법은 ‘후반고리관’에서 돌이 빠졌을때만 사용할 수 있기 때문이다. 가령 옆반고리관에 빠진돌은 에플리법만으로는 치료되기 어렵다. 실제로는 돌이 빠진 위치에 따라, 에플리 교정술, 바베큐 교정술, 야코비노 교정술 등 다양한 교정법들이 사용되고 있다.

생활습관 교정도 이석증을 치료하는 데 도움될 수 있다. 이석증에 걸리면, 가급적 며칠간 무리한 운동이나, 고개를 심하게 돌리는 행동을 조심해야 한다. 자칫하면 이석이 다시 빠지는 경우가 생기기 때문이다. 음식 조절도 중요한데, 가급적 자극적이고 짠 음식들은 되도록 피하는 게 좋고, 충분한 수분 섭취와 칼슘, 아연, 비타민D 등이 풍부한 음식을 섭취하는 게 도움될 수 있다.

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